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Esta supernova sigue compartiendo secretos

Ian Shelton estaba solo en un telescopio en el remoto desierto de Atacama de Chile. Había pasado tres horas de tomar una fotografía de la Gran Nube de Magallanes. Esta galaxia tenue orbita la nuestra, la Vía Láctea. De repente, Shelton se sumió en la oscuridad. Los fuertes vientos se habían apoderado de la puerta de persiana en el techo del observatorio, cerrándola de golpe.

“Este fue tal vez me dice que solo debería llamar a una noche”, recuerda Shelton. Era el 23 de febrero de 1987. Y esa noche, Shelton fue el operador del telescopio en el Observatorio Las Campanas.

Agarró una placa de vidrio 8 pulgadas por 10 desde la cámara del telescopio. Había cogido una imagen del cielo nocturno. Pero fue sólo un negativo. Así Shelton se dirigió a la cámara oscura. (En aquel entonces, las fotografías se tuvieron que desarrollar a mano a partir de negativos en lugar de aparecer al instante en una pantalla.) Como un control de calidad rápida, el astrónomo comparó el cuadro apenas desarrollada con uno que había tomado la noche anterior.

Y una estrella le llamó la atención. No había estado allí la noche anterior. “Esto es demasiado bueno para ser verdad”, pensó. Pero para estar seguro, él salió y miró hacia arriba. Y allí estaba - un punto débil de la luz que no se supone que debe estar allí.

Caminaba por la carretera a otro telescopio. Allí, se pidió a los astrónomos lo que podían decir sobre un objeto que brillante que aparece en la Gran Nube de Magallanes, a las afueras de la Vía Láctea.

“Supernova!”, Fue su respuesta. Shelton corrió afuera con los otros que compruebe con sus propios ojos. En el grupo fue Oscar Duhalde. Él vio lo mismo que esa misma tarde.

Fueron testigos de la explosión de una estrella. Esta supernova fue el más cercano visto en casi cuatro siglos. Y fue lo suficientemente brillante como para ver sin telescopio.

“La gente pensaba que nunca verían esto en su vida”, recuerda George Sonneborn. Él es un astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Md. (NASA es la abreviatura de la National Aeronautics and Space Administration).

Con cerca de 2 billones de galaxias en el universo observable, casi siempre hay una estrella en explosión en alguna parte. Pero una supernova suficientemente cerca como para ser visto a simple vista es raro. En la Vía Láctea, los astrónomos estiman, una supernova que suena cada 30 a 50 años. Pero hasta ese momento, el más reciente fue visto en 1604. A una distancia de cerca de 166.000 años luz, la nueva era el más cercano desde los tiempos de Galileo. Los astrónomos tendrían que copiar SN (por supernova) 1987A (lo que indica que fue la primera de ese año).

Las supernovas son “importantes agentes de cambio en el universo”, señala Adam Burrows. Él es un astrofísico de la Universidad de Princeton en Nueva Jersey. La mayoría de las estrellas de peso pesado terminan sus vidas como supernovas.

Estos eventos explosivos también pueden desencadenar el nacimiento de otros nuevos. Tales cataclismos pueden cambiar el destino de galaxias enteras agitando el gas necesario para construir más estrellas. La mayoría de los elementos químicos más pesados ​​que el hierro, tal vez incluso la totalidad de ellos, se forjan en el caos de tales explosiones. Los elementos más ligeros se crean durante la vida de una estrella y luego arrojadas al espacio para sembrar una nueva generación de estrellas y planetas - y la vida. Estos incluyen “el calcio en los huesos, el oxígeno que respiramos, el hierro en su hemoglobina”, explica Burrows.

Treinta años después de su descubrimiento, la supernova 1987A sigue siendo una celebridad. Fue la primera supernova para los que se pudo identificar la estrella original. Y arrojó la primera neutrinos - una especie de partícula más pequeño que un átomo - detectada desde más allá del sistema solar. Esas partículas subatómicas confirmaron las teorías de décadas de antigüedad sobre lo que ocurre en el corazón de una estrella en explosión.

Hoy en día, la historia de la supernova sigue escribiéndose. Nuevos observatorios intentan obtener más detalles en forma de ondas de choque de la explosión que el gas entre las estrellas.

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